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시력 보호부터 치매 예방까지…루테인의 효능은?

‘루테인’이 노화 예방에 좋은 영양소로 주목 받고 있다. 루테인은 망막과 뇌 등에 존재하는 항산화 성분이다. 나이가 들면 체내 루테인 함량이 떨어지면서 유해활성산소에 대응하는 힘이 떨어지는데, 루테인을 충분히 섭취해주면 활성산소로부터 시세포와 뇌세포를 보호하는 항산화력이 향상돼 노인성질환의 예방에 도움이 될 수 있다.

실제로 ‘미국안과협회저널(Journal of the American Optometric Association)’에 의하면 고령의 남성들에 주 4~7회 루테인을 섭취토록 한 결과 한쪽 또는 양쪽 눈 모두에 시각기능 개선 효과가 확인됐다.

루테인은 치매 위험을 낮추는 데도 도움이 될 수 있다. 건강한 노인 1092명의 혈장 카로티노이드(베타카로틴, 루테인, 지아잔틴 등) 수치를 측정한 뒤 이들을 10년간 추적 관찰한 결과, 루테인 농도가 가장 높았던 그룹은 치매 발병 위험이 무려 20%나 낮은 것으로 나타났다(The Journals of Gerontology).

이러한 루테인은 녹황색 채소에 함유돼 있지만, 음식만으로 매일 1일 권장량인 20mg을 채우는 데 한계가 있어 영양제를 통한 보충이 추천된다. 루테인 영양제를 구매할 땐 추출방식을 먼저 살피면 안전성 높은 제품을 고를 수 있다.

루테인은 대부분 마리골드꽃에서 성분을 추출하는데, 이 과정에서 헥산이라는 화학용매를 쓰는 경우가 많다. 헥산을 이용하면 적은 비용으로 마리골드꽃에서 루테인 성분을 남김없이 추출할 수 있기 때문이다.

하지만 추출 과정에서 사용한 헥산은 100% 제거되지 않고 잔류하게 된다. 이 같은 한계를 고려해 국내에선 추출유에 5ppm이하의 헥산 잔류를 허용하고 있다.

하지만 헥산은 장기간 노출 시 말초신경병증과 같은 신경계 질환이 발생할 수 있다고 보고된 물질이다. 영양제 한 알에 들어있는 헥산은 소량일지라도, 이를 꾸준히 먹어 체내 축적량이 많아지면 문제가 될 수 있는 것이다.

따라서 루테인을 구매할 땐 ‘NCS 루테인’이 맞는지를 반드시 확인해야 한다. NCS란 ‘No Chemical Solvent’의 약자로 화학 용매를 쓰지 않았음을 의미하는 용어다. 제품 상자나 온라인 상세페이지 등에 NCS 언급이 없는 제품은 헥산을 사용했을 가능성이 있어 구입 전 NCS 여부를 꼭 짚고 넘어가는 것이 좋다.

아울러 루테인 영양제를 고를 땐 식물성 캡슐인지도 잘 살펴야 한다. 동물성 젤라틴 캡슐의 경우 소, 돼지 등의 가죽을 원료로 하는데 털을 제거하고 부드럽게 연화하는 과정에서 다량의 화학약품이 사용될 수 있기 때문이다. 또한 동물성 젤라틴 캡슐은 수분량이 많아 보관 중 변질의 위험도 크다.

반면 식물성 캡슐은 홍조류와 같은 식물을 원료로 해 안전성이 높다. 또한 식물성 캡슐은 동물성 캡슐 대비 수분 함량이 낮아 보관 중 캡슐이 변질될 위험도 현저히 적다. 따라서 루테인 제품을 구매할 땐 식물성 캡슐로 된 제품을 골라야 좋다. 이때 캡슐이 한 알씩 PTP포장된 제품을 고르면 캡슐이 외부 공기에 의해 산화하거나 보관 중 서로 눌어붙는 것을 방지할 수 있다.

현재 헥산을 쓰지 않은 NCS 루테인은 ‘뉴트리코어’ 등 일부 건강기능식품 브랜드에서 출시 중인 것으로 확인됐다. 뉴트리코어의 경우 캡슐도 식물성 연질 캡슐을 사용한 것으로 나타났다.

루테인은 노화로 인한 시력 저하와 인지 능력저하를 예방하는 데 필요한 영양소로, 체내 함량을 높은 수준으로 유지하기 위해 평소 꾸준히 섭취해두는 것이 좋다. 다만 시중엔 안전성이 떨어지는 추출 방식이나 캡슐 기제를 사용한 제품도 있어, 구입 전 이를 꼭 눈여겨보는 것이 현명하다

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