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"천차만별인 위스키의 품질"

"천차만별인 위스키의 품질"

인터뷰/ 마스터블랜더 로버트 힉스

“위스키의 생명이나 다름없는 원액은 생산되는 고장과 숙성 방법, 생산 연도 등에 따라 맛과 향 뿐 아니라 가격도 천차만별입니다. 같은 17년산 위스키라도 가격이 제 각각인 것은 바로 원액의 차이 때문입니다.”

발렌타인 위스키를 생산하는 영국 얼라이드 도멕(AD)사의 마스터 블렌더 로버트 힉스(57)는 위스키 품질을 단순한 잣대로 평가해선 안 된다고 말했다. 갖가지 요소에 따라 원액의 품질이 다르고 최종적으로 원액을 어떻게 배합하느냐에 따라 완제품 위스키의 품질과 가격에 차이가 발생한다는 설명이다.

그는 “한국에서 최근 일고 있는 위스키 가격 거품 논쟁도 브렌딩 기술과 전통, 브랜드 가치를 제대로 이해하지 못한 데서 비롯됐다”며 “일부 업체가 한국시장에서 17년 이상의 고급 위스키를 저렴한 가격에 잇따라 출시하는 것은 대량 소비시장을 공략하기 위한 전략”이라고 지적했다.

스코틀랜드에서 5~6명에 불과한 마스터블렌더로 그는 얼라이드 도멕사에서 발렌타인 등 위스키 블랜딩에 32년을 보냈다. 위스키 업계에서 ‘예술가’로 일컬어지는데서 보듯 그의 손맛에 의해 위스키 품질이 결정된다. 지난해 한국시장에 출시된 ‘발렌타인 마스터스’가 바로 그의 손에서 나왔다.

그의 머리 속엔 4,000여가지 위스키에 대한 정보가 빼곡이 들어 있다. 덤바튼 공장의 3만5,000리터짜리 원액통 100여개에 담긴 원액뿐 아니라 스코틀랜드 전역에서 생산되는 3년 이상된 원액의 맛과 향을 모두 머리 속에 넣고 있다.

200여 개의 증류소에서 생산되는 위스키 원액은 오크통의 특성, 생산연도, 저장위치에 따라 각각의 맛과 향, 색의 미묘한 차이가 있기 마련이다. 이처럼 다양한 원액을 적절히 배합해 이상적인 맛과 향을 만들 수 있는 것은 그만이 가진 오랜 경험과 노하우가 아니면 불가능한 일.

그는 “현재 시판되고 있는 발렌타인 30년산은 적어도 1970년대에 마스터블렌더 머리 속에 그려졌던 맛”이라며 “30년이 지난 2030년에도 그 맛과 향을 유지하는 데는 컴퓨터보다 후각과 미각을 기억하고 있는 머리가 더 유용하다”고 말했다.

그가 만든 발렌타인 마스터스에는 원액 45가지와 노력, 정성이 들어가 있다. 브랜드는 그의 직책인 ‘마스터 블랜더’에서 따왔다. 그는 “위스키 맛에 관한 한 한국인의 입맛은 매우 까다롭다”며 “마스터스를 개발할 때 한국인을 대상으로 적어도 1,000회 이상의 맛 테스트를 실시했다”고 귀띔했다.

정성껏 만든 위스키를 ‘폭탄주’로 마시는 한국인들의 음주문화에 대해 그는 관대한 편이었다. “한국 주당들이 위스키의 품질을 인정하고 스카치 위스키를 사랑하는데 만족한다”며 “위스키를 마시는 방법은 개인의 취향”이라고 했다.

덤바튼(스코틀랜드)=김정곤 기자 kimjk@hk.co.kr

입력시간 2002/10/29 17:53

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