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"경마 본고장 정복!"

'서울불릿' '강남캠프' '베터댄유' 사상 첫 미국 대상경주 도전
축구와 야구에만 있는 게 아니다. 경마에도 '빅리그'가 있다. 한국을 대표하는 국산 경주마들이 국위 선양에 나선다.

한국마사회(회장 장태평)는 2013년 해외 원정마로 선정된 '서울불릿' '강남캠프' '베터댄유(이상 2세 수말)' 등 세 마리가 지난 13일 미국 경마를 정복하기 위해 뉴욕행 비행기에 탑승했다고 밝혔다. 이들은 국산 경주마들 중 사상 최초로 미국의 대상 경주(stakes)에 도전하게 된다.

마사회는 2008년 '픽미업'을 시작으로 2009년 '백파', 2010년 '위너포스'와 '파워풀코리아', 2011년 '스틸런패스트'와 '메니피포르테' 등 4년 연속 미국 무대에 꾸준히 도전해왔다. 이들은 국내에서 내로라하는 명마들이었지만 미국 경마의 벽은 너무도 높아 번번이 입상에 실패했다.

하지만 지난해 한국산 경주마 한 마리가 일을 냈다. 2011년 원정을 떠난 '필소굿(4세)'이 지난해 9월 미국 플로리다주 마이애미의 칼더 경마장에서 열린 제3경주(1,600mㆍ모래 주로)에서 한국경마 사상 최초로 우승마가 된 것이다.

마사회는 올해 제2의 필소굿을 기대하고 있다. 특히 세 마리의 경주마 가운데 '서울불릿'에 주목하고 있다. 부마인 '피스룰즈'와 모마인 '와일드게스' 사이에서 태어난 서울불릿은 성장세가 뚜렷해 우승 가능성이 가장 높은 것으로 평가 받고 있다. 이 밖에 '강남캠프'와 '베터댄유'도 경마계의 한류 열풍을 선도할 수 있는 잠재력을 충분히 갖고 있다.

화물기 편으로 뉴욕 JFK공항에 도착한 세 마리의 국산마들은 17일까지 수입 검역 절차를 밟는다. 이후 오칼라 주의 닉디메릭 경주마 트레이닝 센터에서 훈련을 받고 이르면 7월께 오칼라 칼더 경마장에서 상금 3~5만 달러가 걸린 중간급 대회를 통해 데뷔전을 치른다. 만약 여기서 성적이 좋을 경우 사상 최초로 미국 대상 경주에 도전하게 된다.

원정 사업을 담당하고 있는 황재기 경마기획팀장은 "그 동안 한 경마는 경마 운영 시스템을 위한 시설, 관람 문화 등을 선진국 못지않은 수준으로 발전시켰다. 하지만 경마의 질적인 면에 있어서는 선진 경마에 다소 못 미친 것이 사실이었다"며 "지난해 필소굿의 우승으로 한국산 경주마에 대한 가능성을 봤다. 이번 해외 원정의 목표는 일반 경주 우승은 물론 최초의 대상 경주 우승이다"고 말했다.

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