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이승한 홈플러스 회장, 회사 사유화 논란

사임 뒤에도 회사 쥐락펴락?

이승한 홈플러스 회장의 최근 행보가 숱한 뒷말을 낳고 있다. ‘지휘봉’을 내려놓기 전후로 회사 인력을 자신과 가족의 홍보에 활용한 일을 두고서다. 특히 이 회장이 회사 지분을 전혀 보유하고 있지 않다는 점에서 재계는 고개를 갸웃거렸다.

이를 두고 일부에선 이 회장이 홈플러스를 사유화한다는 지적이 일고 있다. 당연히 업계의 눈초리는 곱지 않다. 경기불황과 영업규제 등으로 실적이 곤두박질치는 상황에서 전직 CEO의 홍보에 적잖은 비용을 투자하는 게 과연 적절한 지를 두고 뒷말이 나오고 있다.

전 CEO 홍보에 회사 동원

최근 국내 유통기자들이 미국 보스턴대학에 초청됐다. 보스턴 대학에서 지난 15일부터 20일까지 6일간 진행된 행사를 언론에 알리기 위해서다. 유통기자가 해외 대학에 초대받는 건 대단히 이례적인 일. 여기엔 그만한 까닭이 있었다.

보스턴대는 6월초부터 이승한 홈플러스 회장을 초빙교수 겸 계약임원 자격으로 100일 간 라운드테이블을 운영해왔다. 그 결과를 발표하기 위해 홈플러스가 기자들을 초청한 것이다. 갑작스런 초청에 기자들은 부랴부랴 짐을 꾸려 미국행 비행기에 몸을 실었다.

이와 별도로 홈플러스는 보도자료를 통해 해당 행사에서 이 회장의 행보를 전달했다. 그의 공로를 치하하는 것도 잊지 않았다. 여기에 행사 이후 IBM 임원을 대상으로 강연회를 가진 사실을 전달하는 등 이 회장의 일거수일투족을 빠짐없이 공개했다.

문제의 행사엔 도성환 홈플러스 사장 등 회사 인력이 상당수 동원됐다. 이 일로 도 사장은 ‘도피성 출국’을 했다는 비판을 받았다. 인체에 유해한 가습기 살균제를 허위 판매한 이유로 국정감사 증인으로 채택돼 출석을 요구받은 상황에서 미국으로 떠난 때문이다.

이를 두고 업계에선 무수한 말들이 오갔다. 이 회장이 자신의 이름과 성과를 알리려는 욕심이 도를 넘었다는 반응이 많았다. 홈플러스가 전 CEO에 과잉충성한다는 비아냥도 있었다. 특히 이 회장이 개인 홍보에 회사를 동원된 게 처음이 아니라는 점은 논란을 키웠다.

부인 에세이 광고하기도

실제 이 회장의 퇴임을 한달 앞둔 지난 5월 홈플러스는 기자간담회를 열고 이 회장이 보스턴대학에서 창조경영의 선두자로 이론정립에 나선다고 발표했다. 해당 프로젝트에 대해 홈플러스는 경영이론과 혁신시스템, 홈플러스의 성공사례 등에 대한 연구라고 설명했다.

당시 이 회장도 간담회에 모습을 드러냈다. 그는 “재임시 질적으로는 1위를 했다고 자부하지만 양적으로는 선두가 되지 못한 아쉬움이 크다”며 “이번 보스턴대 초청으로 홈플러스의 업적을 인정받은 것 같아 큰 위로가 된다”고 소감을 밝힌 바 있다.

이 뿐만이 아니다. 비슷한 시기 이 회장의 아내인 엄정희 한국 사이버대학 가족상담학과 교수가 에세이를 출간했다는 내용을 담은 보도자료를 배포해 입방아에 오르기도 했다. 이 회장의 부인이라는 점을 제외하면 엄 교수는 홈플러스와 아무런 관계도 없다.

당시 홈플러스는 각 언론사에 보도자료를 배포해 엄 교수의 에세이 출간 사실을 알리며 “CEO 직무인계를 앞둔 이 회장이나 엄 교수와 같이 제2의 인생을 설계하는 중년층들에게 용기를 북돋아 주는 지침서도 될 수 있다”며 “적극 검토 부탁드린다”고 요청했다.

회사가 CEO 가족의 홍보를 대행하는 건 전례를 찾아보기 힘든 일이다. 이 회장의 간여 없이는 불가능한 일이라는 게 업계의 공통된 견해다. 홈플러스는 해당 보도자료는 출판사에서 작성, 배포만 담당했을 뿐이라는 입장이다.

이 회장 막강한 영향력

이런 사실이 알려지자 세간에선 이 회장이 회사를 사유화하고 있다는 지적이 제기됐다. 이 회장은 지난 2월 현역은퇴를 선언한 데 이어 지난 6월 초 대표이사직에서 물러났다. 그러나 이 회장은 아직까지도 회사에 막강한 영향력을 행사하고 있다는 평가다.

실제 이 회장은 명예직이긴 하나 여전히 회장직을 유지하고 있으며, 홈플러스 e파란재단 이사장직도 계속 수행하고 있다. 테스코홈플러스 아카데미 회장 겸 석좌교수, 테스코그룹의 전략경영을 위한 경영자문 역할도 맡고 있다.

게다가 홈플러스 안팎에선 이 회장이 차기 CEO 인선에 막대한 영향을 미쳤다는 말이 공공연하게 회자되고 있다. 이 회장은 자신과 가장 밀접한 사이인 도성환 대표를 CEO에 앉힌 것은 물론 전폭적으로 지지를 보냈다는 후문이다.

이런 상황에 재계는 고개를 갸우뚱하고 있다. 홈플러스 지분을 전혀 보유하지 못한 이 회장이 퇴임 이후에도 ‘막후 실세’로 자리잡고 있는 게 납득하기 어렵다는 이유에서다. 홈플러스는 영국 테스코그룹이 지분 100%를 보유하고 있다.

게다가 민주당 의원 등의 주장에 따르면 이 회장은 원세훈 전 국정원장에게 뇌물을 건네는 등 청탁의혹을 받고 있다. 때문에 일각에선 이번 이 회장의 미국행도 검찰의 수사망을 피하기 위한 게 아니냐는 말이 나오고 있다. 물론 아직 이 회장에 대한 혐의가 확정된 건 아니다. 하지만 향후 회사의 막대한 리스크로 작용할 수 있다.

홈플러스를 보는 업계의 시각도 당연히 차갑다. 경기불황과 영업규제 등으로 실적이 곤두박질치는 상황에서 전직 CEO의 홍보에 비용을 들이는 게 적절치 못하다는 비판이다. 홈플러스의 지난해 2분기(6~8월) 영업이익은 751억원에 그쳐 2011년보다 40%가량 급감했다

이와 관련해 홈플러스 관계자는 “이 회장 개인의 홍보가 아닌 홈플러스의 경영체계를 알리고 중장기적으로 브랜드 가치를 높이기 위해 행사를 마련하게 됐다”며 “영국 테스코 본사에서도 승인을 받았다”고 말했다. @hankooki.com

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