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코트의 영원한 황제 '에어 조던'떠나다

시카고 매디슨 스트리트에 있는 유나이티드센터. 시카고 불스의 홈코트인 이 체육관 앞에는 마이클 조던(35)의 동상이 서 있다. 93년 조던이 홀연히 은퇴를 선언하고 떠난 이듬해 그를 기억하고자 구단이 세웠다.

조던은 지난 14일 새벽2시(한국시간) ‘지금까지 가장 뛰어났던 선수, 앞으로도 가장 뛰어날 선수’라는 글이 새겨진 이 동상을 지나 그가 허공을 떠다녔던 바로 그 코트위에서 은퇴를 밝히는 기자회견을 가졌다.

뉴욕 타임스, AP통신 등 주요 언론사들이 은퇴사실을 앞다투어 보도 한 뒤 황제의 퇴장을 슬퍼하는 목소리와 황제의 위업을 기리는 헌사들이 줄을 이었다.

시카고 트리뷴은 머릿기사로 이를 보도하면서 ‘시대의 종언-조던 은퇴하다’라는 제목을 뽑았고 선 타임스는 ‘안녕 MJ’라며 작별인사를 보냈다.

팻 라일리 마이애미 히트 감독은 “지금 미국사회와 미국역사는 가장 영향력이 큰 스포츠인을 떠나보내고 있다”고 안타까워했고, 래리 버드 인디애나 페이서스 감독은 “가장 위대한 선수가 은퇴결심을 하게 된 것은 우리 모두에게 슬픈 일”이라고 말했다.

에디 존스(LA 레이커스)와 제리 클란젤로 피닉스 선스감독은 “농구가 있는 곳에 마이클 조던이 없다고 생각하니 너무 슬프다. 그의 이별 소식에 우리 모두는 어찌할 바를 모르고 있다”고 말했다. 그러나 이 모든 것은 데이비드 스턴 NBA커미셔너의 말처럼 “슬픈 일이지만 결코 피할 수는 없는 일이다.”

각계에서 쏟아진 찬사는 주체할 수 없을 정도.

그 또한 ‘농구의 전설’로 남아있는 매직 존슨은 “우리는 그를 그리워 할 것이다. 그와 함께 코트를 뛸 수 있었고, 그의 플레이를 볼 수 있었고, 그와 친구라는 사실에 대해 신께 감사한다”고 말했다. 애틀랜타 호크스 레니 윌킨스감독은 “NBA가 계속되는 한 위대한 선수는 또 나타날 것이다. 그러나 결코 또 다른 마이클 조던은 없다”고 단언했다.

알렌 아이버슨(필라델피아 세븐티식서스)은 “그가 한 모든 일이 우리 모두의 교범이었다”고 그의 업적을 기렸고 B.J 암스트롱(골든스테이트 워리어스)은 “그는 가장 뛰어난 선수 중 한명이 아니라 가장 뛰어난 선수”라고 말했다. 샤킬 오닐(LA레이커스)은 “허공을 떠다니는 그의 묘기를 그리워 하게 될 것이다. 먼 훗날 내 손자에게 그와 함께 플레이했다는 사실을 자랑하고 싶다”고 칭송했다.

황제는 떠났지만 팬들은 그를 떠나 보내지 않았는 지 모른다.

게토레이사 수 웰링턴회장은 조던이 코트를 떠나더라도 계속 광고모델로 쓸 계획이라고 밝혔다. “그가 무엇을 하는냐가 중요한 게 아니라 그가 누구이냐가 중요하니까.”

한편 미국 스포츠전문 인터넷 사이트인 ‘CNNSI’가 네티즌을 상대로 한 조사에서 응답자 3,826명중 56%(2,143명)가‘조던이 떠나면 NBA(미 프로농구)도 없어져야 한다’는 의견이 더 우세했다.

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