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[동굴의 도시 삼척] 세월이 빚어낸 환상의 지하세계

동굴이 많기로 유명한 강원 삼척이 세계적인 동굴도시로 꾸며진다.

삼척에는 동양 최대의 석회동굴인 ‘환선굴(천연기념물 178호)’과 아직 공개되지 않은 관음굴 양터목세굴 큰재세굴과 초당동굴(천연기념물 226호) 등이 있다.

삼척시는 이를 활용, 외국인을 대대적으로 유치하기 위해 월드컵이 열리는 2002년에 맞춰 세계동굴박람회를 추진중이다. 박람회에 앞서 세계동굴도시연합 결성과 동굴관련자료를 전시하는 세계 최초의 동굴전시관이 건립된다.

삼척시는 이같은 계기만 마련되면 환선굴 초당동굴 등은 세계 어디에 내놔도 빠지지 않을 명소가 될 것으로 기대하고 있다.

환선굴은 총연장 6.2㎞에 화려한 종유석, 10여개의 동굴호수와 6개의 폭포, 수천명이 동시에 들어갈 수 있는 광장이 원시상태로 보존돼 있다. 97년 첫 공개되자 1년여만에 180여만명이 몰려 관광수입만 46억원을 올릴 만큼 최고의 동굴명소로 떠올랐다. 초당동굴은 올해 학술조사를 거쳐 2002년까지 개발이 끝나면 환선굴에 버금갈 관광코스가 될 전망이다.

삼척시는 이같은 삼척의 면모를 국내외에 본격적으로 알리기 위해 6월 3~5일 행자부 문화부 교육부 강원도의 후원을 받아 세계 동굴심포지엄과 동굴축제를 연다. ‘자연과 인간·동굴과 문화의 만남’이라는 주제로 열리는 이번 행사에는 국내외 유명 동굴학자와 관광전문가들이 참가, 개발방향을 모색하면서 다양한 이벤트를 펼친다. 특히 관음굴탐사(3~5일), 동굴결혼식(5일 환선굴), 동굴사진전시회(3~5일 환선굴입구) 등 이색행사를 통해 동굴도시로서의 이미지를 심을 계획이다. 문의 삼척시청(0397)570-3545

최진환·생활과학부기자

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